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코로나 확산의 보이지 않는 연결고리 '무증상 감염' 백신 접종으로 사라진다

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코로나 확산의 보이지 않는 연결고리 '무증상 감염' 백신 접종으로 사라진다

2021.05.07 14:54
백신 1회 접종에 무증상 감염 72%, 2회 접종에 90% 줄어
최근 강릉에서 외국인 근로자 5명이 코로나19에 감염된 것과 관련해 강릉시가 3일 오후 옛 시외버스터미널에 임시 선별검사소를 마련해 외국인 근로자를 검사하고 있다. 연합뉴스 제공
최근 강릉에서 외국인 근로자 5명이 코로나19에 감염된 것과 관련해 강릉시가 3일 오후 옛 시외버스터미널에 임시 선별검사소를 마련해 외국인 근로자를 검사하고 있다. 연합뉴스 제공

전 세계 신종 코로나바이러스감염증(COVID-19·코로나19) 확산을 이끈 ‘무증상 감염’이 백신을 1번 맞은 후 72% 준다는 연구결과가 미국에서 나왔다. 2번 맞으면 감염이 90%까지 떨어지는 것으로 나타났다. 전문가들은 지역 사회 구성원 상당수가 항체를 가져서 바이러스 전파를 낮출 수 있는 상태를 뜻하는 집단면역을 형성하기 위해서는 ‘2차 감염차단’이 중요하다고 강조한다. 이번 연구는 백신 접종과 무증상 감염 감소 사이의 연관성을 처음으로 밝힌 것으로 백신 접종이 2차 감염차단에 효과가 있다는 것을 증명했다.


미국 세인트주드아동병원 감염학과 디에고 하이자노∙리 탕 교수 연구팀은 지난해 12월 17일부터 올해 3월 20일까지 미국 화이자와 독일 바이오엔테크가 개발한 백신을 맞은 병원 의료진 5217명을 분석한 결과를 국제학술지 ‘미국의사협회지(JAMA)’에 6일 공개했다.


연구팀 분석에 포함된 5217명 중 236명이 코로나19 확진 판정을 받았다. 여기에는 예방 접종을 받지 않은 185명과 1회 접종 후 감염된 51명이 포함된다. 확진 사례 중 108명은 진단검사 때 증상이 없다고 보고했다. 


연구팀은 이들을 대상으로 무증상 감염과 백신 접종 간의 연관성을 분석했다. 그 결과 백신 접종을 1회 받은 이들은 그렇지 않은 이들에 비해 무증상 감염 위험이 72% 줄었다. 증상이 있는 감염과 무증상 감염을 합칠 경우 그 위험이 79%까지 줄었다.


백신을 2회 맞은 후에는 감염 위험이 더 줄었다. 백신을 2회 맞은 후 1주 이상이 지난 후 무증상 감염 위험이 90% 줄었다. 증상이 있는 감염과 무증상 감염을 합칠 경우 96%까지 떨어졌다. 하이자노 교수는 “증상이 없는 사람을 포함해 감염을 예방함으로써 백신 접종이 코로나19 전파를 감소시킨다는 것을 처음으로 증명했다”고 밝혔다. 


국내외에서 허가를 받은 백신들은 임상시험에서 코로나19 예방에 높은 효과를 가진 것으로 보고됐다. 백신을 투여한 후 입원과 사망이 주는 효과도 증명됐다. 다만 무증상 감염 감소와의 연관성은 증명되지 않았다. 무증상 감염은 코로나19 사태 초기 확산을 이끈 주범으로 꼽힌다. 기존의 호흡기성 질환들은 증상이 나타난 후 전파가 가능한 반면 코로나19는 증상이 나타나기 전부터 전파가 가능했다. 이 점을 고려치 못하고 무증상 감염자들이 무방비로 지역사회를 돌아다니며 코로나19를 확산시켰다. 


전문가들은 코로나19 사태 종식의 전략으로 꼽히는 집단면역의 핵심이 백신 접종을 통한 ‘감염 예방’보다는 ‘2차 감염차단’에 있다고 강조한다. 오명돈 신종감염병 중앙임상위원회 위원장(서울대 감염내과 교수)은 지난 3일 오전 서울 중구 국립중앙의료원에서 열린 기자간담회에서 “백신의 효과가 95%라는 건 발병을 예방하는 효과이지 전파를 예방하는 효과가 아니다”며 “집단면역의 핵심은 ‘발병차단’보다 ‘2차 감염차단’에 있다”고 말했다. 백신 접종 후에 다른 이를 감염시키는 것을 막아야 진정한 집단면역을 이룰 수 있다는 설명이다.


이번 연구결과처럼 백신이 무증상 감염을 막는 효과를 증명하는 연구결과들이 쌓이고, 실제 코로나19 확산을 가속화하는 ‘무증상 감염’을 차단할 수 있다면 ‘2차 감염차단’도 현재보다는 용이해질 것으로 보인다.
 

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